Le robot Curiosity identifie un caillou sur Mars

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Le robot Curiosity, qui a atterri sur Mars début août, a identifié son premier caillou de la taille d'un poing grâce à une petite caméra de conception française, et l'expérience s'avère prometteuse, a rapporté la Nasa.
 

Un petit caillou mais, peut-être, un grand pas pour la science. Le robot lancé par l'agence spatiale américaine (Nasa) a brièvement passé sa ChemCam (Chemistry and Camera instrument) sur un petit bout de rocher, a précisé l'agence dans un communiqué. "C'est très encourageant. On peut s'attendre à des découvertes scientifiques importantes avec la ChemCam qui analysera quelque milliers de cibles dans les deux prochaines années", a indiqué Sylvestre Maurice, un des responsables du projet ChemCam à l'Institut de recherche en astrophysique et planétologie (Irap) de Toulouse. Pour le premier caillou, "les données reçues sont même meilleures que celles que nous avions avec les tests sur terre", selon le chercheur de l'Irap, un des concepteurs français de la caméra, avec le Centre national d'études spatiales (Cnes).

Un outil révolutionnaire

La ChemCam est l'un des outils les plus importants de Curiosity et l'un des plus visibles, puisqu'il trône en haut d'un mât fixé à l'avant du robot, lui donnant un petit air de cyclope. Composé d'un laser, d'un télescope et d'une caméra, cet outil révolutionnaire d'exploration peut effectuer une première analyse des roches et des sols autour du robot Curiosity jusqu'à environ 9 mètres. La ChemCam a passé 30 impulsions de son laser pendant 10 secondes sur le caillou nommé "Coronation" (couronnement). Au fur et à mesure que le laser balaye le rocher, les chercheurs regardent si la composition du caillou change, ce qui peut indiquer la présence d'autres éléments sous la surface. "Nous avons reçu beaucoup de signaux de Coronation", s'est félicité Roger Wiens qui dirige les recherches de la ChemCam au laboratoire américain de Los Alamos, au Nouveau-Mexique (sud-ouest), autre concepteur de cet outil, ravi de recevoir tant de données quand il a fallu 8 ans pour construire la caméra.

Curiosity, un programme au budget de 2,5 milliards de dollars, a atterri avec succès sur Mars lundi 6 août, avec pour mission de découvrir si l'environnement martien a pu être propice au développement de la vie. Le robot se trouve actuellement à 12 kilomètres des pentes du mont Sharp, une montagne de 5.000 mètres de haut.

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